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코로나19로 얻은 자연면역 vs. 백신 면역, 누가 셀까?

英연구 “자연면역 5개월 예방효능 83%”

화이자·모더나 백신, 95~94%로 높지만

2차 접종 5개월 뒤 효능 등 검증 안 돼

코로나19 감염으로 생긴 자연획득 면역(항체 등)의 ‘재감염 예방 효능’과 백신 접종으로 얻어지는 면역의 감염 예방 효능은 어느 쪽이 좋을까?

잉글랜드 공중보건국(PHE)은 코로나19 감염으로 생긴 자연획득 면역의 감염 보호(재감염 예방) 효능이 5개월 기준 83%로 분석됐다고 14일(현지시간) 발표했다. PHE가 지원하고 있는 ‘코로나19 면역·재감염 평가’(SIREN)의 중간 연구결과다.

직접 비교하기엔 무리가 따르지만 화이자·모더나 백신과 아스트라제네카 백신이 임상시험에서 보인 예방 효능인 95~94%, 평균 70%의 중간쯤 된다.

백신의 효능은 2차 접종 후 7일~2개월 정도까지 본 결과이고 대상자를 엄격히 통제한 상황에서 이뤄지는 임상시험 결과여서 실제 효과는 이보다 떨어질 가능성이 크다. 5개월 뒤 수치가 어떻게 나올 지도 알 수 없다.

화이자·모더나 백신과 코로나19 바이러스. 오른쪽 아래 전자현미경 이미지에선 노란색이 세포에 달라붙은 바이러스 입자. (출처: NIAID)




SIREN 연구는 지난해 6월부터 102개 병원의 의료종사자 2만여명을 연구 대상자 모집 단계에서 코로나19 항체검사 결과 양성(감염된 적 있어 항체 생김)으로 나온 6,614명과 음성으로 나온 1만4,000여명으로 나눠 1년 동안 코로나19 감염자의 자연면역이 얼마나 유지되는지, 감염보호 효능은 어느 정도인지 등을 알아본다. 연구 대상자들은 2~4주마다 코로나19 항체검사(혈액검사)와 정확도가 높은 유전자증폭(PCR) 검사를 받는다.

PHE가 발표한 중간 연구결과는 6월 18일~11월 24일 코로나19 감염 위험을 비교한 것이다. 5개월여 동안 PCR 검사로 코로나19 확진된 사람은 모집 단계에서 항체 양성이었던 ‘잠재적 재감염군’이 0.7%(44명), 항체 음성이었던 ‘초발 감염군’이 2.3%(318명)였다. 연구기간 중 확진자 가운데 유증상자 비율은 잠재적 재감염군이 약 30%로 초발 감염군(78%)과 큰 차이가 났다. 잠재적이라는 표현을 쓴 것은 영국 내 1차 코로나19 대유행 당시 PCR 검사를 받지 않았고 항체검사는 상대적으로 정확도가 떨어져 이번에 재감염된 것인지 확신할 수 없어서다.



PHE 수석의료고문이자 SIREN 연구 책임자인 수잔 홉킨스 교수는 “(자연획득) 면역력이 오래가는 것은 고무적이지만 보호 수준이 완전하지 않아 1차 대유행 때 코로나19에 걸렸던 사람들이 다시 감염되는 것은 물론 다른 사람들을 감염시킬 위험이 있다”고 말했다.

한편 앞서 옥스포드대 연구팀이 코로나19 항체 양성을 보인 의료직 직원 452명(29~50세)의 혈청 내 항체 수치를 분석했더니 코로나19 확진 평균 24일 뒤 최고치를 보였다가 85일만에 반으로 떨어졌다. 이어 137일이 지나면 양성 여부를 가리기가 모호한 수준으로 항체 수치가 감소했다. 젊은층과 무증상 감염자는 항체 수치가 더 빨리 떨어졌다. /임웅재기자 jaelim@sedaily.com
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