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산업바이오&ICT
예쁜꼬마선충서 수명 연장 돕는 단백질 찾았다

KAIST·포항공대 공동연구팀

VRK1이 AMPK를 인산화시켜 수명 연장을 유도하는 원리. /KAIST




예쁜꼬마선충에서 발현된 VRK1 단백질(가운데). /KAIST


국내 연구진이 예쁜꼬마선충(C. elegans)에서 수명 연장을 돕는 단백질을 찾아냈다.

이승재 KAIST 교수와 김경태 포항공대 교수 연구팀은 예쁜꼬마선충에서 세포 내 에너지 조절 센서인 ‘AMPK’를 활성화해 노화를 지연시키는 단백질 ‘VRK-1’을 발견했다고 한국연구재단이 2일 밝혔다.

예쁜꼬마선충은 몸길이 1㎜ 정도의 선충류다. 배양이 쉽고 사람과 유전정보 특성이 닮아 실험동물로 널리 활용된다. 에너지 센서라 불리는 AMPK는 공복이나 운동 등으로 에너지 수준이 낮아질 때 활성화돼 세포가 항상성을 유지하도록 돕는다.



예쁜꼬마선충과 생쥐·초파리 등에서 AMPK가 식이를 제한해 수명 연장을 돕는 역할을 한다는 연구는 활발히 진행돼왔지만 AMPK를 자극하는 상위 조절 인자는 알려지지 않았다.

연구팀은 VRK1이 활성화될 때 2만여개의 예쁜꼬마선충 유전자가 단백질로 발현되는 패턴이 AMPK가 활성화될 때의 패턴과 비슷하다는 사실을 발견했다. VRK1은 AMPK를 인산화시키고 인산화된 AMPK는 미토콘드리아가 세포에 에너지를 공급하는 데 필수적인 과정인 ‘전자 전달계’의 기능을 억제함으로써 노화를 늦춘다는 것도 확인했다.

실제 VRK1의 자극에 반응하지 않는 AMPK 돌연변이 예쁜꼬마선충에서는 수명 연장 효과가 나타나지 않았다. 이승재 교수는 “AMPK 이상으로 인한 대사질환 치료와 항노화 약물 개발에 기여할 것”이라고 말했다. 이번 연구는 ‘사이언스어드밴시스’에 실렸다. /고광본선임기자 kbgo@sedaily.com
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