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'파란 눈의 독립운동가'…베델 동상 영국에 건립

순국 114년…신문창간 등 활약

생가에 표지판 설치도 진행 중

손자 "한국, 인연 소중히 여겨"

박민식(오른쪽) 국가보훈처장이 4일(현지 시간) 영국 런던의 한식당에서 영국인 독립운동가 어니스트 토머스 베델의 손자 토머스 오언 베델 내외를 만나 2022년 우정사업본부에서 발행한 베델 기념우표집을 전달하고 있다. 사진 제공=국가보훈처




(서울=연합뉴스) 박민식 국가보훈처장이 지난 4일(현지시간) 영국 런던 한식당에서 영국인 독립운동가 어니스트 토머스 베델(Ernest Thomas Bethell)의 손자 토머스 오언 베델 내외를 만나 2022년 우정사업본부에서 발행한 베델 기념우표집을 소개하고 있다. 2023.2.6 [국가보훈처 제공. 재판매 및 DB 금지] photo@yna.co.kr


2022년에 발행된 베델 기념우표집. 사진 제공=우정사업본부


국가보훈처가 6일 영국인으로서 대한민국의 독립에 헌신한 어니스트 토머스 베델(1872~1909년·한국명 ‘배설’)의 동상을 영국에 건립하는 계획을 추진한다고 밝혔다. 베델 동상 건립안은 한영 수교 140주년과 6·25 정전 70주년이 계기가 됐다. 영국에 한국 독립운동가의 동상을 건립하는 것은 이번이 처음이다.

영국을 방문 중인 박민식 보훈처장은 3일 베델 선생의 손자 토머스 오언 베델 씨를 만나 지난해 발행된 베델 기념우표집을 선물하고 동상 건립 계획을 공개했다.

보훈처는 최근 외교부(주영국대사관)와 공동으로 조사 활동을 거쳐 브리스틀에서 베델 선생의 생가를 확인하고 브리스틀시와 표지판 설치를 진행하고 있다. 보훈처는 조만간 브리스틀시에 베델 동상 건립 추진 의사를 전달하고 세부 절차를 진행할 예정이다.



박 처장은 베델 선생의 후손을 만난 자리에서 “한국과 영국은 6·25전쟁을 통한 호국의 혈맹 관계이고 그 이전 독립운동으로부터 보훈 관계가 이어지고 있다”며 “영국에 첫 해외 독립운동가 동상 건립을 추진하지 못할 이유가 없다”고 말했다.

보훈처는 베델 선생의 손자인 토머스 씨가 “대한민국은 우리가 찾지 못한 생가를 직접 확인하고 표지판 작업에 이어 동상 건립까지 추진하는 등 과거의 인연을 소중히 여기는 참으로 대단한 나라”라고 말했다고 전했다.

베델 선생은 일제강점기 언론 활동으로 일제의 침략을 규탄하는 독립운동을 펼친 영국인 독립운동가다. 대한매일신보(현 서울신문)와 코리아데일리뉴스를 창간했다. 을사늑약의 부당함을 폭로하고 고종의 밀서를 보도하는 등 일본의 침탈을 국제사회에 고발하는 항일운동을 전개했으며 국채보상운동을 지원했다.

베델 선생을 눈엣가시처럼 여긴 일제는 영국에 추방을 요구했다. 추방 소송 중 건강이 악화한 베델 선생은 결국 1909년 5월 1일 37세로 순국, 서울 양화진 외국인묘지에 안장됐다.

정부는 1950년 베델 선생에게 건국훈장 대통령장을 추서했다.
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